Jesse Powell: Banquero de Bitcoin

Jesse Powell está acostumbrado a jugar la mano más dura.

Cuando jugó el juego de cartas coleccionables „Magic: The Gathering“ con su compañero de bitcoin OG Roger Ver, Powell eligió los mazos que requerían más silencio y concentración. Ver eligió las manos más simples y charló con sus oponentes, dijo Ver a CoinDesk en una entrevista reciente.

Este artículo es parte de „El más influyente 2020“ de CoinDesk, una lista de personas impactantes en criptografía elegida por los lectores y el personal. El NFT de la obra de arte aquí – de Matt Kane – está disponible para su subasta en Super Raro, con el 50% de las ganancias destinadas a la caridad.

Elegir la opción más difícil es parte de la razón por la que Powell fue a Wyoming para ayudar a desarrollar leyes favorables a la criptografía en torno a la carta del banco comunitario de la institución de depósito de propósito especial (SPDI) del estado y por la que el Kraken fue el primer intercambio que solicitó la carta, dijo Ver. El estatuto requiere alrededor de 25 millones de dólares en capital social, nuevo personal y directores, y equipos de cumplimiento para realizar regularmente auditorías de prueba de reservas.

Powell y Ver se reunieron para MTG cuando eran adolescentes, y ambos empresarios cayeron juntos en la madriguera del conejo de bitcoin en 2011. (El origen del nombre de la ahora quebrada bolsa de valores de Tokio, Mt. Gox, fue Magic the Gathering Online Exchange). Powell y Ver ayudaron a los acreedores de Mt. Gox a rastrear algunos de los 850.000 bitcoin que desaparecieron con la redada. La experiencia le dio a Powell la capacidad de enseñar a Wyoming sobre los volúmenes de intercambio falsos y las muchas maneras en que los intercambios pueden dañar a los clientes, dijo Chris Land, consejero general de la División de Banca de Wyoming.

„La Bolsa de Valores de Nueva York no tiene volúmenes falsos“, dijo Land. „Está fuertemente regulada y es de confianza. Creo que [venir a Wyoming] muestra algo sobre el compromiso de Jesse de llevar a cabo un intercambio real.“

Perseguir un estatuto bancario SPDI es parte de la elección de Powell de la cubierta más dura, dijo Ver. Pero la integración de la criptografía con los mercados financieros tradicionales va a fomentar la adopción de Bitcoin.

„Si recuerdas la película original ‚Alien‘, el alienígena entra en la persona, y es como dentro del pecho de la persona, y está creciendo y creciendo y creciendo, y de repente sale del pecho“, dijo Ver. „Veo criptodivisas como esa para el sistema bancario tradicional y los sistemas financieros heredados. Están creciendo dentro y se van a integrar directamente con ellos, pero en algún momento van a salir y todo va a ser criptográfico“.

De las 150 empresas que expresaron interés en establecerse en Wyoming, el Kraken y el pionero de la cadena de bloques de Wyoming, Caitlin Long’s Avanti Financial, son los primeros en poner el pie en la puerta. (Avanti tuvo que recaudar 5 millones de dólares en capital social mientras que el Kraken estaba en condiciones de utilizar su balance para construir el banco).

„Hay otros en las alas, pero fue un levantamiento muy pesado sólo para conseguir la solicitud de carta bancaria en hay tantos detalles relacionados con la forma de iniciar un banco“, dijo Long.

Siendo la primera compañía en recibir el charter, el Kraken está entrando en un espacio mientras las reglas aún están siendo escritas. La División de Banca de Wyoming está trabajando actualmente con la prominente firma consultora Promontory Financial, con sede en Washington, D.C., aprovechando los manuales actuales del Consejo de Examen de las Instituciones Financieras Federales, como el Manual de Custodia del Contralor, para crear una guía para los SPDI sobre el manejo de los activos digitales.

Intentar fusionar los mercados tradicionales con los mercados de activos digitales no siempre ha sido tan productivo como las conversaciones que Powell tuvo en Wyoming. En 2013, Powell pasó mucho tiempo hablando con los reguladores europeos sobre la criptografía cuando dichos reguladores no tenían una orientación sólida que ofrecer en ese momento, dijo el ex director de operaciones del Kraken Michael Gronager, ahora director general de Chainalysis. Powell perseveró en Europa, al igual que ahora está tomando el camino más difícil en Wyoming.

Aún así, Powell sigue siendo generalmente escéptico con respecto a los reguladores bancarios que han creado una atmósfera en la que los bancos pueden negar a las empresas legales de criptografía y a sus clientes los servicios bancarios básicos, mientras que se les permite hacer inversiones de riesgo. „El problema con la mayoría de los bancos es que se les permite apostar mientras que la mayoría de la gente sólo necesita un acceso básico a las vías de pago“, dijo Powell.

Con la aparición del SPDI, la industria criptográfica tendrá ahora más de un puñado de bancos estadounidenses para elegir. Esto llega más o menos al mismo tiempo que la Oficina del Contralor de la Moneda anunció en una carta en julio que los bancos regulados federalmente podrían proporcionar servicios de custodia para la criptografía. El contralor en funciones de la OCC, Brian Brooks, también publicó una propuesta de norma en noviembre que empujaría a los bancos a servir a todas las empresas legales, y dijo en la caja de la CNBC Squawk el viernes que espera proporcionar claridad en torno a los bancos que se conectan „directamente a las cadenas de bloqueo como redes de pago“.

El audaz movimiento del Kraken SPDI en Wyoming posiciona el intercambio para hacer la custodia criptográfica para las instituciones sin una compañía fiduciaria, los clientes minoristas del banco sin otro banco y conectar directamente al sistema de pagos de la Reserva Federal. Este año, las compañías criptográficas – a menudo los parias de las finanzas – comenzaron a encontrar más fácil construir relaciones bancarias, y vimos los comienzos de una convergencia entre los mundos previamente separados de la criptografía, la tecnología de punta y las finanzas más tradicionales.

Jesse Powell está liderando el empuje de la criptografía hacia el futuro, donde compañías como el Kraken están integradas en el sistema principal.

Powell descubrió la criptografía cuando era director general de una compañía que vendía artículos virtuales y monedas para juegos online como World of Warcraft y Diablo II. En la compañía de servicios de mundo virtual Lewt, Powell ofrecía lo que era como un banco para los activos digitales de los jugadores. Como los desarrolladores de juegos eran esencialmente organismos de autorregulación para los jugadores, los desarrolladores también tenían control sobre los activos de los jugadores.

„No había nada que pudiéramos hacer para evitar que una empresa de juegos cerrara cuentas, excepto intentar repartir los activos entre muchas cuentas desconectadas para mitigar el daño en un escenario de prohibición masiva“, dijo Powell.

Hasta el día de hoy, sólo un puñado de bancos en los EE.UU. cortejan abiertamente el sector criptográfico

El primer equipo del Kraken confió en la posición de Powell en el espacio de los juegos en línea para luego conseguir empleados para lo que sería el Kraken de San Francisco, dijo Gronager.

Mientras que „buy bitcoin, short the banks“ es un mantra común en la industria de la criptografía, los ejecutivos de la criptografía como Powell reconocen la necesidad de las rampas de fiat, con el objetivo de permitir a los usuarios depositar fiat directamente en sus cuentas en las bolsas.

En 2013, la incipiente bolsa se encontró con rechazos de socios bancarios de 30 bancos antes de que se conectara con Fidor, con sede en Berlín, añadió Gronager.

„Fue uno de los momentos decisivos en los que estuvimos, como, ¿cómo hacemos para que esto despegue y cómo lo lanzamos?“ Gronager dijo. „Porque era una gran tecnología, pero necesitábamos una cuenta bancaria“.

Hasta el día de hoy, sólo un puñado de bancos en los EE.UU. cortejan abiertamente el sector criptográfico, entre ellos Silvergate en California y Signature and Metropolitan Commercial en Nueva York. A principios de este año JPMorgan Chase, el banco más grande del país, abrió cuentas para las bolsas Coinbase y Gemini, ambas sometidas a la estricta supervisión del Departamento de Servicios Financieros del Estado de Nueva York (NYDFS).

El Kraken estaba originalmente domiciliado en Nueva York, pero se fue en 2015 después de citar los costos de la BitLicense del NYDFS. El Kraken también presentó un comentario sobre la BitLicense de Nueva York cuando fue propuesta, pero Powell dijo que el „capitalismo de amigos“ se interpuso en su desarrollo. „Obviamente [el arquitecto de BitLicense Ben] Lawsky tenía una agenda“, opinó Powell. „Se fue y fundó una empresa de consultoría para ayudar a la gente a obtener la licencia BitLicense.“

En el encierro de 2017-2018, la bolsa sólo tenía un puñado de bancos para realizar transacciones para miles de nuevos clientes. Powell vio como los recién llegados perdían en las ganancias de capital de Bitcoin mientras que las lentas transacciones bancarias inhibían a otros inversores.

Desde entonces, el Kraken ha hecho conexiones con alrededor de 30 bancos en todo el mundo. Ahora, después de saltar a través de algunos aros regulatorios más, está en camino de recibir un certificado de autoridad de la División de Banca de Wyoming para operar su propio banco.

„Eso es como el santo grial“, dijo Powell. „En lugar de que tu cheque de pago vaya a Bank of America y tengas que enviarlo de vuelta al intercambio, podrías hacer que tu cheque de pago sea depositado directamente en tu cuenta del Kraken“.

Wyoming, con sus inclinaciones libertarias y su ágil legislatura, era una opción atractiva para el Kraken, dijo Powell. El mismo Powell asistió a muchas reuniones del Partido Libertario y a la convención nacional del Partido Libertario a finales de su adolescencia y principios de sus veinte años, dijo Ver.

En Wyoming, Powell testificó en dos reuniones del Grupo de Trabajo de la Cadena de Bloqueo de Wyoming y también fue a reunirse con el gobernador Mark Gordon en Cheyenne antes de que el Kraken solicitara el estatuto en sí. (Powell se presentó a la reunión con el gobernador en „jeans y un suéter“, dijo Long, pero cuando apareció en Zoom para la audiencia del Kraken ante el comité bancario, estaba vestido de traje y corbata).

Como el único ejecutivo de intercambio criptográfico presente en estas reuniones, Powell dijo que quería crear un precedente en la ley de EE.UU. donde no había existido antes.

„Si algo surge en la corte, podrían estar tratando de averiguarlo por primera vez, por lo que podría llegar al juez“, dijo Powell. „Mientras que este material se explica explícitamente en Wyoming… creo que muchos otros estados lo copiarán“.

Powell llegó al grupo de trabajo a través de la presentadora de bitcoin podcast Trace Mayer. En las reuniones de Wyoming, Powell empleó la misma táctica que en los juegos de magia.

„Es muy deliberativo“, dijo Long en referencia a la aportación de Powell en temas candentes de la industria. „No habla fuera de turno“.

Powell ayudó a crear condiciones favorables para los consumidores con dificultades financieras por las horquillas o las caídas de aire, dijo Long, mientras que también equilibraba la responsabilidad que tienen los intercambios. En un tenedor, se crea una moneda astillada y cualquiera que tuviera la moneda original en el momento de la secesión puede reclamar una cantidad similar a la nueva; los lanzamientos aéreos son regalos de nuevas fichas a los usuarios con carteras existentes, el equivalente de la industria de las cadenas de bloques de correo basura.

„Si el intermediario reclama el producto del tenedor, según la ley de Wyoming, tiene que distribuir el producto del tenedor a sus clientes“, dijo Long. „Se aseguraron de no tener que ir a reclamar las propiedades del tenedor, porque entonces cualquiera podría forzar el intercambio para hacer el trabajo de ingeniería, incluso en protocolos inseguros“.

El estatuto requiere que los bancos SPDI verifiquen criptográficamente a un auditor que las reservas del banco están ahí. Un defensor desde hace mucho tiempo de la prueba de las reservas, Powell espera que las reglas de Wyoming eleven los estándares en la industria. En los últimos años, dijo Powell, los llamados a la prueba de reservas han disminuido debido a la relativa falta de grandes hackeos y a la escasez de auditores que puedan realizar el trabajo forense necesario.

„El auditor realmente tiene que estar dispuesto a tomar algunos riesgos de reputación por sí mismo porque existe la posibilidad de que de alguna manera sea engañado en el proceso de ejecución de la auditoría“, dijo. „Hemos visto todos estos protocolos de producción de DeFi ser hackeados, y todos han sido auditados. Hay algún auditor que ha firmado todas estas cosas.“

Mientras Powell está interesado en los intercambios descentralizados y las estrategias de agricultura de rendimiento, dijo que desearía que el sector del DeFi (finanzas descentralizadas) gastara más dinero en seguridad y cumplimiento. (Cuando los protocolos DeFi „explotan“, suelen llegar a los intercambios centralizados o a las carteras pidiéndoles que congelen los fondos que se están drenando del contrato o que rastreen a quien pirateó el protocolo, dijo; el Kraken también está buscando ser una puerta de entrada para los inversores criptográficos en los protocolos DeFi).

„Si esperas tener como decenas o cientos de millones de dólares asegurados por este pedazo de código, tal vez valga como 5 millones de dólares para asegurar que todo sea seguro al menos, en lugar de obtener una auditoría de 50.000 dólares“.

Powell también sigue viendo varios problemas de seguridad en el mundo de las firmas centralizadas de criptografía en las que está acostumbrado a operar. Las firmas que tienen agujeros en sus balances pueden cubrirlos con préstamos a corto plazo para auditorías, dijo, y las bolsas de criptocopia como la ahora desaparecida QuadrigaCX pueden parecer equipos profesionales mientras que son operadas por sólo un puñado de personas.

Powell también insinuó que se ha abierto paso en el saturado espacio de los préstamos criptográficos, que ha sufrido cientos de millones en llamadas de margen en marzo, prácticas comerciales no reveladas y una bancarrota en 2020.

¿Cómo se relaciona este caso del naranjal con la criptografía?

„Obviamente no sería como un banco de reserva fraccional normal donde tienen cantidades infinitas de dinero para prestar“, dijo Powell. „Sería prestar de nuestro propio balance o podríamos pedir prestadas las monedas de otras personas y luego prestar esas monedas.“

Powell también está pensando en cómo podría ser una sucursal bancaria en un área tecnológica como San Francisco o Berlín, aunque todavía se muestra cauteloso de animar a los poseedores de monedas de bits a ser vistos en público.

A continuación, el Kraken está centrando sus esfuerzos de cabildeo en la Comisión de Valores y Bolsa y la Comisión de Comercio de Futuros de Mercancías, así como tratando de conseguir que el Congreso de los EE.UU. proporcione una legislación actualizada para las criptodivisas fuera de la prueba Howey para los valores, que se remonta a un fallo de la Corte Suprema de EE.UU. de 1946 sobre los naranjales.

„Pensamos que debe haber algunas excepciones explícitas, algo de claridad“, dijo. „Los reguladores están tratando de interpretarlo, como ‚¿qué significa?‘ ¿Cómo se relaciona este caso del naranjal con la criptografía?“

Powell cree que la impresión de dinero de la Reserva Federal de EE.UU. durante la recesión inducida por la pandemia impulsará una mayor conciencia de la criptocracia. Pero aún le preocupa que la industria no haya „alcanzado aún la velocidad de escape, a nivel mundial, como movimiento“.

„Creo que todavía hay cosas que los gobiernos pueden hacer para cerrarla si realmente se asustan“, dijo. „Soy un poco pesimista sobre esto. Pero creo que los políticos a largo plazo son egoístas. En la medida en que podamos poner la criptografía en el bolsillo de cada político, es probable que trabajen para beneficiarse a sí mismos.“

Powell añadió que se sentirá más cómodo una vez que los políticos estadounidenses empiecen a aceptar y mantener las donaciones de campaña que se denominan en cripto.

„Creo que siempre habrá una compulsión de volver a una moneda manejada por el hombre debido al gran poder que tiene“, dijo. „Seguimos luchando contra los gobiernos y [los proveedores de servicios de Internet] por nuestros derechos en Internet“.